Somatizaciones, efecto placebo, efecto nocebo, psiconcología,  «lo que tienes es psicológico o del estrés»… Todo ello tiene un común denominador, la conexión del cuerpo con la mente, y se resume en una sola palabra: Psiconeuroinmunología. 

¿Realmente influye la mente en la susceptibilidad a enfermar o en la facilidad para recuperarse de una enfermedad? En este artículo quiero que descubras una de las ramas de la neurociencia donde se están dando los avances más importantes con respecto al funcionamiento del cuerpo. Estudios e investigaciones que cambiarán la forma en que se tratan muchas enfermedades. Pero si lo que buscas es formación, te recomiendo echar un vistazo a este curso psiconeuroinmunologia online.

¿Qué es la Psiconeuroinmunología y cuáles son sus aplicaciones?

La psiconeuroinmunología (PNI) es una rama de la Medicina que estudia la interacción entre los procesos psicológicos y el sistemas nervioso, inmunitario y endocrino del cuerpo humano, así como su efecto sobre la salud.

El psiquiatra George F. Solomon, define la psiconeuroinmunología como: «un campo científico interdisciplinar que se dedica al estudio e investigación de los mecanismos de interacción y comunicación entre el cerebro (mente/conducta) y los sistemas responsables del mantenimiento homeostático del organismo, los sistemas: nervioso (central y autónomo), inmunológico y neuroendocrino, así como sus implicaciones clínicas

En otras palabras, la psiconeuroinmunología pone de manifiesto la influencia de factores psicosociales sobre la respuesta inmunológica.

Su enfoque es  interdisciplinar ya que aglutina diversas especialidades: psicología, psiquiatría, medicina del comportamiento, neurociencia, fisiología, farmacología, biología molecular, enfermedades infecciosas, endocrinología, inmunología, y reumatología.

La psiconeuroinmunología parte de la base de que las emociones, el estrés, la ansiedad o la depresión provocan cambios tanto a nivel de sistema hormonal como del inmunitario. Y, a su vez, considera que el sistema nervioso, el inmunitario y el endocrino interaccionan con las bacterias de nuestro intestino. Por tanto, estos tres sistemas están condicionados directamente por el estado de la microbiota intestinal.

Los virus reducen los niveles de serotonina y dopamina, por eso una infección afecta al ánimo.

¿Cómo funciona la psiconeuroinmunología?

La PNI investiga, sobre todo, el funcionamiento fisiológico y los trastornos del sistema neuroinmune, así como las características físicas, químicas y fisiológicas, principalmente, de los componentes detectables en sangre periférica del sistema neuroinmune en laboratorio (in vitro), en el organismo vivo (in vivo) o en el lugar donde se desarrolla la investigación (in situ).

Mientras que los nervios del cerebro y de la médula espinal forman el sistema nervioso central, el sistema inmunológico está formado por órganos y células que defienden a nuestro cuerpo contra infecciones. 

Ambos sistemas producen pequeñas moléculas y proteínas que pueden actuar como mensajeros entre ambos sistemas.  Hormonas y neurotransmisores en el caso del sistema nervioso, y proteínas citocinas por parte del sistema inmunológico.

Estrés e inmunología

Existe mucha investigación sobre los efectos del estrés en el sistema inmunológico. Muchos de estos estudios se centran en la liberación de citocinas (pequeñas proteínas que liberan las células) en respuesta al estrés tanto físico como psicológico. Hay muchos tipos de citocinas, pero las que generalmente son estimuladas por el estrés se denominan citocinas proinflamatorias.

En circunstancias normales, el cuerpo libera citocinas proinflamatorias en respuesta a una infección o lesión para ayudar a destruir los gérmenes o reparar el tejido. 

Pero, cuando estás estresado, tu cuerpo también libera ciertas hormonas, incluida la epinefrina (adrenalina). Y estas hormonas pueden unirse a receptores específicos que señalan la producción de citocinas proinflamatorias.

A continuación te dejo algunas de las investigaciones y discusiones recientes sobre PNI en la comunidad médica:

  • En una revisión de los estudios existentes (Calcia, 2016) encontraron se encontró que las experiencias estresantes durante la infancia pueden aumentar la liberación de citocinas por parte del sistema inmunológico. Esto se asocia con un mayor riesgo de enfermedad mental en la edad adulta. Los investigadores creen que esta liberación temprana de citocinas puede causar cambios en el cerebro que aumentan el riesgo de que una persona desarrolle una enfermedad mental en el futuro.
  • En un artículo de 2015, se descubrió que las ratas producían diferentes tipos de citocinas en función del tipo de estrés que experimentaban. Por ejemplo, una lesión produjo un tipo de citocina proinflamatoria. En cambio, la exposición a un factor de estrés social, como la separación de un familiar cercano, liberó otro tipo diferente de citocina proinflamatoria. (Deak, 20215)
  • En otra revisión de Irwin, M. R., Olmstead, R., & Carroll, J. E. (2016). se descubrió que tanto las alteraciones del sueño como el dormir demasiado parecían desencadenar la liberación de citocinas proinflamatorias.
  • Al explorar el vínculo entre el estrés y el sistema inmunológico, en una revisión de Marshall (2011), se descubrió que el estrés puede desempeñar un papel en las afecciones que afectan el sistema inmunológico, como el cáncer , el VIH y la enfermedad inflamatoria intestinal.

Psoriasis y psiconeuroinmunología

La psoriasis es uno de los grandes ejemplos de cómo el sistema inmunológico está íntimamente relacionado con el sistema nervioso central, la salud mental y los niveles de estrés.

Se trata de una afección crónica que hace que las células de la piel crezcan demasiado rápido. Estas células adicionales se acumulan en la superficie de la piel, lo que puede provocar picazón y dolor intenso.

El crecimiento excesivo de células cutáneas en la psoriasis se debe a la liberación de citocinas por parte del sistema inmunológico. Es ampliamente conocido que el estrés psicológico puede empeorar o desencadenar episodios de psoriasis. 

De hecho, las personas con psoriasis tienden a tener altos niveles de cortisol, la hormona del estrés. Que a su vez, puede desencadenar la liberación de citocinas proinflamatorias por parte de su sistema inmunológico. Estas citocinas desencadenan un crecimiento excesivo de células de la piel.

Además, las personas con psoriasis a menudo informan tener afecciones psicológicas, como depresión, aumento del estrés y pensamientos suicidas.

Actualmente no existe cura para la psoriasis, pero los nuevos desarrollos en el campo de la psiconeuroinmunología podrían cambiar esto en el futuro.

Psiconeuroinmunología y cáncer

Los investigadores Green McDonald, O’Connell, & Lutgendorf, analizaron varios estudios en 2013 que exploraban la relación entre la psiconeuroinmunología y cáncer encontraron evidencia que sugiere que:

  • Las mujeres con factores de riesgo genéticos para desarrollar cáncer mostraron anomalías del sistema inmunológico en respuesta al estrés.
  • Parece haber un vínculo en las personas con cáncer de mama entre la depresión, la calidad del apoyo social que tienen y la actividad de las células inmunitarias.
  • Las personas con cáncer de mama, cuello uterino u ovario que informaron sentirse estresadas o solas, tenían anomalías en su sistema inmunológico.
  • La comunicación entre el sistema inmunológico y el cerebro puede afectar los síntomas relacionados con el tratamiento del cáncer, como fatiga, depresión y dificultad para dormir.
  • Las experiencias estresantes y la depresión pueden estar asociadas con una tasa de supervivencia más baja para varios tipos de cáncer.

La Psiconeuroinmunología ha venido para quedarse

La psiconeuroinmunología es un campo de estudio en crecimiento que nos da mucha esperanza para descubrir la causa o evolución de muchas enfermedades.

Si bien algunas de las investigaciones han planteado más preguntas que respuestas, lo que si podemos afirmar es que gracias a la psiconeuroinmunología, los investigadores ahora saben que tanto el estrés físico como el emocional pueden tener un efecto muy real en el sistema inmunológico.

En el futuro, la psiconeuroinmunología probablemente analizará cómo afecta esta relación a ciertas afecciones, incluido el cáncer y la psoriasis. Incluso puede orientar a los investigadores en la dirección de los tratamientos entre muchos otros avances.

Referencias

Calcia, M. A., Bonsall, D. R., Bloomfield, P. S., Selvaraj, S., Barichello, T., & Howes, O. D. (2016). Stress and neuroinflammation: a systematic review of the effects of stress on microglia and the implications for mental illness. Psychopharmacology233(9), 1637–1650. https://doi.org/10.1007/s00213-016-4218-9

Deak, T., Quinn, M., Cidlowski, J. A., Victoria, N. C., Murphy, A. Z., & Sheridan, J. F. (2015). Neuroimmune mechanisms of stress: sex differences, developmental plasticity, and implications for pharmacotherapy of stress-related disease. Stress (Amsterdam, Netherlands)18(4), 367–380. https://doi.org/10.3109/10253890.2015.1053451

Green McDonald, P., O’Connell, M., & Lutgendorf, S. K. (2013). Psychoneuroimmunology and cancer: a decade of discovery, paradigm shifts, and methodological innovations. Brain, behavior, and immunity30 Suppl(0), S1–S9. https://doi.org/10.1016/j.bbi.2013.01.003

Irwin, M. R., Olmstead, R., & Carroll, J. E. (2016). Sleep Disturbance, Sleep Duration, and Inflammation: A Systematic Review and Meta-Analysis of Cohort Studies and Experimental Sleep Deprivation. Biological psychiatry80(1), 40–52. https://doi.org/10.1016/j.biopsych.2015.05.014

Marshall G. D., Jr (2011). The adverse effects of psychological stress on immunoregulatory balance: applications to human inflammatory diseases. Immunology and allergy clinics of North America31(1), 133–140. https://doi.org/10.1016/j.iac.2010.09.013

Solomon, George F. Psiconeuroinmunología: sinopsis de su historia, evidencias y consecuencias. Segundo congreso virtual de psiquiatría, Interpsiquis 2001. Mesa Redonda: Psicosomática, 1 Febrero – 7 Marzo, 2001

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